Insect Dry Weight: Shortcut to a Difficult Quantity using Museum Specimens

James D. J. Gilbert

Abstract


Body mass is an important, necessary parameter in life history studies. For insects, body mass is hard to obtain for large samples of species that may be distributed worldwide, making comparative studies difficult. Dry weights of museum specimens would be convenient, but specimens are generally inseparable from their pin. Here, I provide curves that allow researchers to estimate the weight of pins based on an empirically-derived model of length, diameter, material and head type (r2 = 0.99). Thus, pin weight can be subtracted from total specimen weight, allowing estimation of dry specimen weight. I assess inaccuracy of the method due to uncertainty in pin weight, and discard specimens where this made the dry weight estimate unreliable. This occurred primarily in insects weighing less than twice the 95% confidence interval for the weight of the pin; as a rule of thumb, I show that this method is unsuitable for insects below 11mm long. Among remaining specimens, dry weights agreed well with reported weights of oven-dried conspecifics, but were slightly heavier than predicted based solely on length—possibly indicating shrinkage in length over time. Age had no effect upon specimen weight. This is a quick and easy method for determining insect dry weight with relatively small loss of accuracy, and should greatly facilitate comparative studies of insect life history that require body mass as a covariate.

La masa corporal es un parámetro importante y necesario en los estudios de historia de vida. Con los insectos, la masa corporal es difícil de obtener para muestras grandes de especies que pueden ser distribuidas en todo el mundo, haciendo los estudios comparativos difíciles. El peso seco de especímenes de museos, sería conveniente, pero las muestras son generalmente inseparables de su alfiler. Aquí, presento curvas que permiten a los investigadores estimar el peso de los alfileres basado sobre un modelo empírico derivado de la longitud, el diámetro, el material y la clase de cabeza (r2 = 0.99). Así, se puede restar el peso del alfiler del peso total del especimen, lo que permite la estimación de peso del especimen en seco. Se evalúo la inexactitud del método debido a la incertidumbre en el peso del alfiler, y se descartó los especimenes cuando este hizo que la estimación del peso seco fuera no confiable. Esto ocurrió principalmente en los insectos que pesan menos de dos veces el intervalo de confianza del 95% para el peso del alfiler, como regla general, se muestra que este método no es adecuado para los insectos que son menos de 11 mm de largo. Entre los especimenes restantes, el peso seco fue de acuerdo con el peso reportado en especimenes de la misma especie secados en un horno, pero eran un poco más pesados de lo previsto basado únicamente en la longitud - lo que posiblemente indica la contracción de la longitud de especimen en el tiempo. La edad no tuvo efecto en el peso del especimen. Este es un método rápido y sencillo para determinar el peso seco de insectos con una pérdida relativamente pequeña de precisión, y en gran medida debe facilitar los estudios comparativos de historia de vida de los insectos que requieren la medida de la masa corporal como una covariable.

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