Interactions between ghost ants and invasive mealybugs: the case of Tapinoma melanocephalum (Hymenoptera: Formicidae) and Phenacoccus solenopsis (Hemiptera: Pseudococcidae)

A. M. Zhou, G. W. Liang, L. Zeng, Y. Y. Lu, Y. J. Xu


Mutualism between ants and honeydew-producing hemipterans is a common phenomenon in ecosystems, and interactions between ants and hemipterans have been extensively studied. The invasive solenopsis mealybug, Phenacoccus solenopsis Tinsley (Hemiptera: Pseudococcidae), and the ghost ant, Tapinoma melanocephalum (F.) (Hymenoptera: Formicidae), are widely distributed in China. Previous studies showed that the ghost ant can promote the fitness of the invasive mealybug when natural enemies of the mealybug are excluded. In this study, we investigated the interactions between the ghost ant and the invasive solenopsis mealybug when the mealybug’s natural enemies were included. Our results indicated that the honeydew produced by mealybugs facilitated colony growth of the ghost ant significantly more than by allowing them to feed on the mealworm, Tenebrio molitor L. (Coleoptera: Tenebrionidae). Tending by the ghost ant increased mealybug survival on the plants when six-spotted zigzag lady beetle larvae, Cheilomenes sexmaculata (Fabricius) (Coleoptera: Coccinellidae), were present. Both lady beetle adults and the mealybug parasitoid, Aenasius bambawalei Hayat (Hymenoptera: Encyrtidae), showed strong avoidance responses to ghost ants. The fecundity of lady beetle adults and the hatching rate of their eggs were significantly reduced by ghost ants. Also ghost ant tending appeared to negatively affect parasitoid performance. The number of mummified mealybugs on Hibiscus rosa-sinensis L. (Malvales: Malvaceae) in the presence of ghost ants was significantly less than the number without ants.


El mutualismo entre hormigas y hemípteros que producen mielcilla es un fenómeno común en los ecosistemas, y las interacciones entre las hormigas y hemípteros han sido ampliamente estudiados. La cochinilla invasiva solenopsis, Phenacoccus solenopsis Tinsley (Hemiptera: Pseudococcidae), y la hormiga fantasma, Tapinoma melanocephalum (F.) (Hymenoptera: Formicidae), estan ampliamente distribuidas en China. Estudios anteriores mostraron que la hormiga fantasma puede promover el desempeño de la cochinilla invasiva cuando se excluyen los enemigos naturales de la cochinilla. En este estudio, hemos investigado las interacciones entre la hormiga fantasma y la cochinilla solenopsis invasiva cuando se incluyeron los enemigos naturales de la cochinilla. Nuestros resultados indican que la mielcilla producida por cochinillas facilitó un crecimiento de las colonias de la hormiga fantasma mas significativo que permitiendoles alimentarse sobre el gusano de la harina, Tenebrio molitor L. (Coleoptera: Tenebrionidae). El cuidado de las cochinillas por la hormiga fantasma aumento la sobrevivencia de las cochinillas en las plantas cuando las larvas del coccinelido con seis manchas zigzag, Cheilomenes sexmaculata (Fabricius) (Coleoptera: Coccinellidae), estuvieron presentes. Tanto los adultos de escarabajos cocinelidos y el parasitoide de la cochinilla, Aenasius bambawalei Hayat (Hymenoptera: Encyrtidae), mostraron fuertes respuestas de evitación a las hormigas fantasmas. La fecundidad de los adultos del cocinelido y la tasa de eclosión de los huevos se redujeron significativamente por las hormigas fantasmas. También el cuido de las cochinillas por la hormiga fantasma parecía afectar negativamente el desempeño del parasitoide. El número de las cochinillas momificados en Hibiscus rosa-sinensis L. (Malvales: Malvaceae) en presencia de hormigas fantasma fue significativamente menor que el número sin hormigas.


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Aenasius bambawalei; ant-mealybug mutualism; colony growth; Cheilomenes sexmaculata; parasitoid; predator

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